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Pueblos indigenas de Chile
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Reseña de los Mapuches

 

   Uno de los pueblos que habitaba en el siglo XVI en el territorio que hoy es Chile, y que está actualmente vigente, es el pueblo Mapuche, que significa "Gente de la Tierra".

   A la llegada de los españoles, ocupaba una vasta extensión geográfica que se extendía entre el río Choapa y el Seno de Reloncaví. Sus habitantes se nombraban de acuerdo a la ubicación geográfica en que se encontraban: Pikumche, que significa "gente del norte"; Huilliche, "gente del sur"; Lafquenche, "gente de la costa"; Pehuenche, "gente del Pehuén"; Puelche, "gente del este". Los españoles los nombraron con estas denominaciones, considerándolos como pueblos distintos. Hoy se sabe que correspondían a una misma etnia, que poseían una lengua, tradiciones y costumbres comunes y las diferencias que tenían se debían a factores tales como el medio geográfico o a contactos que pudieron haber establecido con otros pueblos, sobre todo en el caso de los pueblos del norte.

   Existen distintas hipótesis que intentan explicar el origen del pueblo Mapuche. La más conocida postula que este pueblo habría venido desde la vertiente oriental de la Cordillera de los Andes (procedente del Amazonas) hacia el territorio chileno. Otras teorías (véase teoría) plantean que se habrían desplazado desde territorio chileno a territorio argentino, estableciendo así el origen de este pueblo en territorio chileno. En cualquier caso, se sabe que el pueblo Mapuche tenía sus características propias entre los años 600 a 500 A.C.

   A la llegada de los españoles, los pikumche fueron rápidamente conquistados. Durante la    conquista y colonización española, fueron tomados como mano de obra para los trabajos de las encomiendas y de las minas de oro. Los pikumche fueron, dentro del pueblo Mapuche, los primeros en desaparecer, producto del contagio de enfermedades portadas por los españoles y principalmente a causa del mestizaje.

   Los mapuche que habitaban el área ubicada al sur del río Biobío, al llegar los españoles, constituían una sociedad integrada por grupos unidos por lazos de parentesco (linaje), al mando de un hombre mayor, con prestigio y sabiduría, denominado longko. Ocasionalmente se organizaban para hacer frente a alguna situación de peligro o catástrofe, cuando tenían que defender su territorio de la invasión de extranjeros o para grandes celebraciones religiosas.

   Sus costumbres, actividades, formas de vida y cuerpo de creencias experimentaron lentamente variaciones con la llegada de los españoles. Con éstos, sostuvieron desde el principio enfrentamientos bélicos, entre los cuales han destacado los sostenidos por Michimalongko, Caupolicán (Keupülikan) y el principal toqui mapuche, Lautaro (Leftraru). Este último, sirviente de Pedro de Valdivia, aprendió el idioma y estudió las debilidades del español. Así, al regresar al seno de su pueblo, se convirtió en su líder militar (toqui) y en un gran estratega, que utilizó e incorporó los elementos de la cultura extranjera; el más importante, el caballo, cuya utilización en el combate sorprendió a los españoles.

   A fines del siglo XVI (1598) con el enfrentamiento bélico de Curalaba, el pueblo Mapuche, vencedor, expulsó a los españoles de su territorio, destruyendo los fuertes y poblados que en él habían fundado. Este acontecimiento marcó un hito en la relación que siguieron manteniendo estos dos pueblos. Se estableció a comienzos del siglo XVII la llamada (por los historiadores) "Frontera", en el río Biobío, como una línea divisoria natural entre el territorio ocupado por la Corona Española y el territorio mapuche. Los contactos que hubo en adelante entre estos dos pueblos fueron diplomáticos, por medio de parlamentos; económicos, con el comercio entre ambos; sociales y bélicos, con enfrentamientos que si bien no fueron tan frecuentes como al principio, siguieron ocurriendo.

   Desde el siglo XVIII y hasta mediados del XIX, los mapuche, limitados por el norte con el río Biobío y por el sur con la zona de Valdivia, comienzan a expandirse hacia el este, proceso conocido como "Araucanización de la Pampa". Esta expansión vinculó fuertemente la zona mapuche tradicional con la pampa argentina, primero con relaciones militares, luego sociales, y básicamente económicas. El flujo comercial (principalmente de ganado, ponchos y sal), con sentido este-oeste, transformó la sociedad mapuche en una sociedad ganadera, con gran poder económico.

   Este proceso se vio detenido desde mediados del siglo XIX, en que el Estado-nación chileno, comienza una campaña para incorporar definitivamente el territorio mapuche. Esta campaña, resistida con varios levantamientos, fue finalmente lograda con la derrota militar mapuche en 1881.

   Desde ese momento los mapuche comienzan a recibir títulos de merced, constituyendo las reducciones que conocemos hasta hoy. Esto alteró profundamente su modo de vida ya que perdieron gran parte de las tierras que hasta entonces tenían y fueron fijados en terrenos delimitados (la reducción). También modificó la posesión del poder al interior de su sociedad, pues desde entonces comienzan a tener autoridad los dueños de los títulos de merced, cosa que no necesariamente coincidía con quienes detentaban anteriormente el poder. Por último modificó el orden social, al homogeneizar en una misma categoría a individuos que hasta entonces tenían distintos niveles de poder.

   Los huilliche, que habitaban al sur del río Toltén, durante los siglos XVII, XVIII y XIX se mantuvieron conviviendo con los españoles que se establecieron en la zona.

   La situación de los huilliche se vio afectada con la política de colonización llevada a cabo por el Estado chileno en el área ubicada entre Valdivia y Puerto Montt a mediados siglo XIX.

   Actualmente el pueblo Mapuche constituye una de las etnias vigentes de mayor número de miembros entre los pueblos originarios de Chile y de América del Sur. En Chile la población mapuche estimada (mayores de 14 años) obtenida por el Instituto Nacional de Estadísticas (INE) en el censo de 1992, es de 928.060 personas.

 

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